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容 闳——中国近代化的先驱、开拓者
2008-08-29
 
  □  徐松荣
  
  
      容闳是中国近代化的先驱和开拓者,他经历了太平天国、洋务运动、戊戌维新和辛亥革命,他以教育救国、实业救国、政治救国为已任,站在历史进步的潮头,谋求中国社会的革新,与时俱进,奋斗不息。而开创中国留学教育的先河,则是容闳的最突出的贡献。
  从澳门求学到留学美国
  容闳,原名光照,族名达萌,字纯甫,1828年11月17日出生,广东省珠海市南屏镇南屏村人。父亲容立亭是个贫苦农民,但思想开放,于1835年他便将幼小的容闳送往澳门读西学。这是一所由普鲁士传教士郭士立夫人创办的女校,兼招男生。容闳进入该校,学习英文及科技知识,接受西学启蒙教育。1840年,学校停办,父亲病故,容闳只好回到家乡,贩卖糖果挣钱帮助母亲维持生计。次年,在郭士立夫人的帮助下,容闳再次到澳门,入读美国传教士布朗主持的马礼逊学校。一年后,随校迁往香港就读。容闳在布朗校长的教导下,英语打下了坚实基础,这对他日后的成长起了重要作用。
  1847年初,布朗校长回美国,同时带容闳、黄胜、黄宽等3人赴美国留学。容闳等远涉重洋,于当年4月抵达纽约,随后进入麻萨诸塞州的孟松学校,成为中国最早的留学生之一。1850年,容闳考入耶鲁大学。他一面艰苦攻读,一面勤工助学,并时时关注美国社会的发展和祖国的前途。1854年,容闳毕业于美国耶鲁大学。他对美国有着浓厚的感情,把美国视为第二故乡,但根在中国,他忠贞不渝地热爱自己的祖国。他立下志向,“以西方之学术灌输于中国,使中国日趋文明富强之境”。随后,容闳谢绝挽留,毅然回到了祖国。
  从同情太平天国到参与洋务活动
  1855年春天,容闳从美国回到了故乡南屏。他在拜见了母亲、家人与亲友之后,怀着服务社会、效力国家的愿望,来到广州补习汉语。在广州,他目睹了官场的腐败。广督叶名琛镇压、屠杀红巾军战士及无辜百姓的惨状,令他痛心失望。为解决衣食之困,容闳只好到美国代理驻华公使伯驾处任书记职。之后,他又到香港高等审判厅当译员,准备学习法律当律师,却受到港英律师排挤。1856年夏天,容闳到达上海。他先在海关当译员,后又到茶丝洋行当书记,并一度以译书为谋生,后来服务于宝顺洋行。1859年,他为洋行调查茶丝生产贸易情况,到了浙江、江西、湖南、湖北等地考察,次年9月才回到上海。多年的社会实践,使容闳认识了中国的社会现状,激发了他的爱国情感和急切改革的愿望。他知道,在中国要施展抱负,就需要进入主流社会,或依托新的社会力量和政治势力。
  1860年,容闳怀着一番希望而又复杂的心情访问了太平天国。在天京,他见到干王洪仁玕(曾在香港相识)。容闳向太平天国提出了7条改革建议,其内容包括组正规化军队,设立军事学校,组织良好政府,建立银行制度,建立学校制度和开办职业学校,涉及政治、军事、经济、教育等方面。他的这些改革主张,反映了近代资产阶级的革新意识。但这7条建议如泥牛入海无消息,而给他的只是一个五品爵位。容闳最终拒绝了洪仁玕的挽留,回到上海。通过这次访问,容闳认为太平天国毫无革新的希望,前途暗淡渺茫,他失望了。1861年夏天,他再次进入宝顺洋行当买办,被聘为驻九江的茶叶经理人,到安徽太平采购茶叶。后辞职,独自经营茶叶生意。然而,容闳维新改造中国的志向没有改变,他在等待机会,以求有所作为。
  1863年,时任两江总督的曾国藩要开办洋务实业,引进西方科技,试制新式武器,而正在网罗人才。他在1861年设立安庆军械所时,就曾招募了一批有名的科学家,如李善兰、徐寿、华衡芳等。也正是这些人的引荐,曾国藩于1863年在安庆召见了容闳,容闳才得到曾国藩的重用。曾国藩接受容闳关于设立机器制造母厂的建议,派他到美国购买了一批先进的机器设备,创办了上海江南机器制造总局。曾国藩又听取容闳关于培养机械人才的建议,设立了机械学校,又于1867年设立了制造总局翻译馆。翻译馆在此后的10年间,共译书百余种,定期编纂有《西国近事汇编》(年出4册)。这些书刊对传播新学,启迪民智,促进维新思潮,都起到重要作用。容闳积极参于洋务活动,提出了多项的建议。1868年(同治7年),容闳赴苏州拜会江苏巡抚丁日昌,提出了办实业、教育等方面的计划,并得到丁日昌的赞同,丁日昌要容闳代拟条陈上书。容闳即回上海拟定条陈4则,包括设立华商轮船公司,选派学生留洋,开发矿业与建筑铁路,禁教会干涉词讼,以防外人入侵等。条陈虽上呈北京,却未得到重视,阻力来自封建顽固势力。后来,在地方洋务派的重视,于1872年创办轮船招商局,选派赴美留学生,容闳的这些建议才陆续得到实现。此后,他继续参与洋务外交活动,于1873年帮助直录总督李鸿章购买了美国新式格林泡50尊;赴秘鲁调查华工受虐待情况,为外交谈判取得实证;于1874年在上海创办《汇报》;于1880年帮助郑观应(时主持上海机器织布局)选聘了美国技师等等。
  容闳主张教育救国,改革旧的教育制度,更主张派留学生出国直接向西方学习,加快培养人才。他的这一思想,早在留美期就已形成,但始终没有机会实行,直到1868年给丁日昌拟定的4则条陈中才正式提出来。1870年发生天津教案,曾国藩、李鸿章、丁日昌等洋务大员汇集天津办理交涉,容闳任译员。事毕,容闳即向曾、李、丁等人提出选派留学生的建议,曾国藩等接受了,并答应联衔上奏。年底,曾国藩和李鸿章的合奏允准。曾国藩即召容闳赴南京商议选派幼童赴美留学事宜。    1871年,陈兰彬、容闳分别被任命为正副监督,负责管理留学生事宜。随后,容闳到广东及东南沿海各省招收学童,回到了家乡。他在家乡南屏倡办甄贤学校,并带头捐资500两白
 
 
 
 
     
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